Méthode de microlentille gravitationnelle

La lumière d’une étoile distante est courbée et concentrée vers la Terre à cause de la présence d’un système stellaire qui passe entre la Terre et l’étoile.

La relativité générale de Albert Einstein nous a appris que la gravité cause une déformation de l’espace-temps. Ainsi une masse importante, comme une étoile, fait courber le tissu de l’espace autour d’elle, de la même façon qu’une boule de quilles déposée sur un matelas le déforme. La gravité peut donc faire courber la lumière et la concentrer, tout comme la lentille d’une loupe.

La méthode de microlentille gravitationnelle permet de trouver des planètes en utilisant la lumière d’une étoile distante. La trajectoire de la lumière provenant de cette étoile sera modifiée par la présence d’une lentille massive, soit une étoile et une planète. Ainsi, pendant un court instant, l’étoile distante apparaîtra plus brillante.

Dans la vidéo ci-contre, la trajectoire de la lumière émise par l’étoile la plus loin de nous est modifiée lorsque le système étoile et planète passe devant l’étoile. Celle-ci devient momentanément plus brillante pour un observateur sur la Terre.

Crédit : Anynobody

Les astronomes ne peuvent pas prédire où dans le ciel et quand ce genre d’évènement va se produire. Il faut donc observer une grande quantité d’étoiles pendant une période assez longue afin de découvrir des planètes à l’aide de la méthode de microlentille gravitationnelle.